Conclusiones de la I Conferencia Internacional sobre Jatropha Curcas

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jatrophafarming6.jpgLos días 20 y 21 de septiembre pasado, se reunieron en Europa por primera vez los principales expertos del mundo en jatropha curcas, una planta llamada a convertirse en el cultivo agroenergético del futuro, porque sirve para la producción de biodiésel y, como sus semillas son tóxicas, no compite con otros cultivos de la cadena alimentaria.

 

Presentación del primer coche movido por biocarburante de jatropha

En la Conferencia de Barcelona se presentó el primer vehículo propulsado con biocarburante a partir de aceite de jatropha curcas. Se trata de un Peugeot 406 berlina, que llegó a Barcelona por el eurotúnel, conducido por James Scruby, director de la empresa inglesa Viridesco Limited, quien presentó en su ponencia los avances de su compañía en la extracción de aceite de jatropha en Mozambique y su utilización como carburante. "Con este método se reduce la energía, la inversión, el precio de producción y este proceso es más respetuoso con el medio ambiente que los procesos de producción de biocombustibles", afirmó.

 

Viridesco enfoca su actividad hacia mercados emergentes por, según la compañía, la aparente incapacidad de la Unión Europea de satisfacer la demanda de biocombustibles. En la UE se da una escasez de tierras cultivables apropiadas, las condiciones climáticas son inadecuadas para aumentar el rendimiento de las cosechas y en muchos casos el cultivo de cosechas de biocombustibles no es ecológicamente sostenible. En cambio, en mercados emergentes, se dan condiciones climáticas favorables, hay tierras marginales y áreas extensas sin usar, el cultivo de jatropha supone la creación de ingresos adicionales para los agricultores minifundistas y una menor dependencia a las importaciones de petróleo, ahorro de reservas de divisas por parte del país productor y, además, el apoyo político es probable.

 

Posibles ubicaciones para su cultivo en España

Por su parte, el doctor Klaus Becker, prestigioso experto, catedrático en la Universidad de Hohenheim (Alemania), explicó que la jatropha “es una gran alternativa al petróleo, rentable y que no compite con la cadena alimentaria. Sin embargo, se cultiva en países tropicales. Aquí sería viable, en el Sur de Europa, regando los cultivos con aguas residuales que tienen más nutrientes que la lluvia natural".

 

En cuanto al uso como biocombustible, según indicó Becker, en los últimos tres años han realizado pruebas en vehículos Mercedes CDI en la India propulsados por jatropha curcas con resultados exitosos. La ventaja del biodiésel obtenido a partir de jatropha curcas es que, a diferencia de los aceites minerales, no contiene ni fósforo ni sulfuros y es un poco más eficiente, ya que contiene más moléculas de oxígeno que mejoran la combustión, incluso a grandes alturas donde la concentración de oxígeno es menor, como una de las carreteras más elevadas en todo el mundo, más de 5.500 metros de altitud en el Himalaya, en la cual un vehículo propulsado con combustible cien por cien proveniente de jatropha curcas recorrió 6.000 kilómetros sin ningún problema.

 

Respecto a la viabilidad del cultivo de jatropha en España, las ubicaciones más convenientes, según Becker, son: Almería, Cádiz, Huelva y Málaga, junto con las Islas Canarias.

 

Dificultades de recogida

Los problemas a los que se enfrenta la producción de biocombustible a partir de estas pequeñas semillas, apenas más grandes que un grano de café o un hueso de aceituna, son las técnicas de recolección mecanizada y su selección. El arbusto es demasiado frágil para usar los actuales recolectores como los del café, que deberían adaptarse para no dañar en exceso la planta. En la mayor parte de los países de producción, la recolección de las frutas de jatropha es hecha a mano, resultando éste un factor de coste significativo del sistema de producción entero.

 

Gran potencial

La conferencia también contó con la participación del doctor P. S. Nagar, del Departamento de Botánica de la Universidad de Vadodara (India), quien desde el año 1998 viene trabajando en el desarrollo de varios aspectos de la jatropha curcas.

 

Para el profesor Nagar, los nuevos horizontes de la jatropha curcas pasan por:

—Desarrollar técnicas más recientes como microondas y ultrasonificación para la extracción de aceite de las semillas de jatropha curcas.

—Preparar el biodiésel usando diferentes catalizadores como la fase de transferencia de catalizadores (PTC) y la enzima libre e inmovilizada.

—Mejorar la eficacia de la enzima catalizadora y aumentar el rendimiento de biodiésel usando moderadamente solvente-polares como tert-butanol.

—Aplicar la técnica de emulsificación para reducir la emisión de óxidos de nitrógeno y promover la eficacia de combustión del biodiésel.

—Hacer tentativas de mejorar el largo término estabilidad de biodiésel disminuyendo el contenido libre de graso ácido y disminuyendo la insaturación por hidrogenación.

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